domingo, 27 de marzo de 2011

Un nuevo frente en la guerra de la cola

Todo el mundo sabe que si hay dos enemigos irreconciliables esos son los de CocaCola y Pepsico. Y esa enemistad alcanza a los bebedores de una y otra pócima, que son casi tan integristas como los usuarios de Macs y PCs (donde, dicho sea de paso, los primeros llevamos todas las de ganar). El caso es que un nuevo frente de batalla se ha configurado en los últimos meses. En ese esfuerzo de marketing que muchas empresas hacen para parecer más "verdes" que sus competidores, una y otra compañía se han volcado en la producción de botellas sostenibles a partir de fuentes renovables. Como ya saben los lectores de este Blog, la casi totalidad de las botellas de agua y bebidas carbonatadas son hoy en día de un material polimérico conocido como polietilentereftalato (o politereftalato de etileno), PET para los amigos.

Para producir ese plástico, se debe partir de dos sustancias químicas conocidas por los nombrecitos de ácido tereftálico y etilenglicol. Hasta hace muy poco ambas provenían exclusivamente del torrente de productos químicos obtenidos a partir del petróleo. Pero las cosas están cambiando, yo diría que rápidamente.

Hace menos de dos años, el Búho, con su clarividente y nunca bien ponderada visión de lo que nos deparará el futuro, ya os ponía al corriente de lo que se estaba moviendo. Os contaba allí que Coca Cola había empezado a envasar su agua Dasani en un PET especial, en cuya producción el etilenglicol necesario no provenía del petróleo, sino del obtenido a partir de melazas de caña de azúcar. Eso supone tener un PET que yo allí llamaba mestizo, ya que el 30% aproximadamente del material proviene de una fuente renovable, mientras el 70% restante, correspondiente al ácido tereftálico, seguía siendo un derivado petrolífero. Pero ya al final de esa misma entrada, os advertía que un directivo de Coca Cola pensaba que existían alternativas para obtener también ese ácido de una fuente renovable.

Pues bien, los de Pepsi parece que les han ganado por la mano (y por el momento) a sus enemigos. El pasado día 15 de marzo (mi cumpleaños), Pepsico anunciaba que, en 2012, pondrá en marcha una planta piloto para la obtención de PET 100% de origen vegetal, con el que en el futuro envasaría sus bebidas. En su nota de prensa, Pepsico habla de que la materia prima es biomasa en forma de césped, corteza de pino o cáscara de maiz. De forma casi inmediata, la red se ha poblado de opiniones al respecto, queriendo entender el proceso por el cual la compañía se ha hecho con un material tan preciado y con evidente repercusión mediática.

Evidentemente el secreto estará bien guardado, pero el Búho ha seguido muy despierto estos últimos meses acumulando todo lo que suena a PET verde, y puede hoy informaros que ese 70% necesario de ácido tereftálico proviene casi con seguridad del Hidroximetil furfural (HMF), un aldehído que puede extraerse con relativa facilidad de todo tipo de plantas ricas en lignina. A partir de ahí, la literatura reciente contiene varias vías para llegar hasta el ácido tereftálico. Puede verse, por ejemplo, este documento de Dow Chemical, aunque hay otras alternativas, como la de un Grupo de la Universidad de Delft en Holanda, a la que se refiere esta noticia. En cuanto al otro 30%, el asunto está mucho más claro desde hace tiempo, ya sea a través del etilenglicol obtenido en el proceso de obtención del biodiésel o utilizando el etileno obtenido a partir de caña de azúcar del que ya hablamos en setiembre de 2009.

Para finalizar, una aclaración necesaria. Transformar productos que nos da la naturaleza, como la caña de azúcar o los materiales lignocelulósicos de otras plantas, en las materias primas necesarias para llegar al PET "verde" de Pepsi, no es posible sin una serie de rutas sintéticas que han sido puestas a punto por los químicos. Así que ese PET no proviene del petróleo pero tiene las mismas virtudes y defectos (sobre todo para los detractores de lo sintético en general y de los plásticos en particular) que el PET que estamos usando hasta ahora. Lo digo porque, a veces, el marketing deforma tanto la realidad, que la gente no sabe lo que le están vendiendo.

11 comentarios:

Flatólogo dijo...

Cuidadito con ir revelando los secretos de la Pepsi, que esa gente es mu poderosa.

El Búho dijo...

Jejeje. Tu si que me quieres Flato. Pero solo soy un viejo y gris docente. Nada en lo que Pepsico pierda el tiempo.

Antoniko Gracia dijo...

Muy interesante lo de la botella de PET 100% de origen vegetal, pero tengo entendido que PEPSI sólo ha anunciado que va a hacer una planta piloto y que, si todo va bien, pasaría a una planta ya industrial. Aunque no sea económicamente muy rentable, seguramente la harán porque lo compensarán con la publicidad "verde" que harán de su bebida. Aún así y suponiendo que no aparezcan obstáculos técnicos insalvables, todo esto puede exigir varios años. No creo que ninguna botella de estas características vaya a una estantería de supermercado antes de 5-10 años. Es posible que lleguemos a verlas, pero no en 2012.

gabriela dijo...

La verdad, Búho, me tiene sin cuidado que la Pepsi o la Coca se vendan en PET...porque prefiero un té helado o una copa de vino, antes que ese sabor cargante de las bebidas, que por lo demás han gastado muchos litros de agua en producir uno de bebida...
Si ese PET verde se usa en vender aceite o para medicamentos, ahí lo encuentro muy interesante como investigación.

El Búho dijo...

Pues tienes razón, Antoniko. Me había llegado una nota de prensa resumida y breve de Pepsico. Pero entrando en su web y buscando la fuente original se habla de desarrollo en planta piloto.

Y es que el que sabe, sabe. Y tú sabes de PET. Corrijo la entrada pertinentemente.

JR dijo...

Otro frente de guerra aún más potente que me atrevo a pronosticar es el de los edulcorantes.
Advierto que no tengo pruebas para afirmar todo esto, más bien indicios.Creo que es de justicia decirlo en un bloc riguroso como este, lo dejo en el nido del búho.
Ya sabemos cual es el edulcorante utilizado en las versiones ligt, el controvertido y mal afamado espartamo al que ya le ha salido un serio competidor de origen natural: El stevinol extraído de la cada vez más afamada stevia rebaudiana, una planta muy dulce. Se viene utilizando en Japon.
En nuestro entorno sólo está permitido el uso en alimentación de animales ya que nadie ha financiado hasta ahora las pruebas necesarias para la alimentación humana, tal vez por falta de interés económico? A pesar de ello me consta que muchas personas consumen esta planta en infusiones, de forma diaria o usan el edulcorante concentrado e incluso en cocina ya que este edulcorante es muy resistente y estable a las temperaturas de cocción y horneado.
El anuncio de este edulcorante natural aportaría sin duda un plus comercial, por ello cabe suponer su inminente legalización y lanzamiento a bombo y platillo.
El tiempo afirmará o desmentirá.

El Búho dijo...

¡Qué razón tienes JR!. Algo intuía yo en esta entrada, algo vetusta:

http://elblogdebuhogris.blogspot.com/search?q=Edulcorantes

pero habrá que volver en serio sobre ello.

gabriela dijo...

Te cuento que acá en Chile ya se vende la stevia en supermercados, Búho...

Anónimo dijo...

Que pena que uses Mac :) no sabes lo que te pierdes, no hay nada mejor que personalizar un PC en el que puedes hacer lo que tu quieras y no lo que otros quieran que tu quieras :D el PC si que tiene todas las de ganar, hahaha !!

El Búho dijo...

Nada Anónimo, no hay como que cada cual mate las pulgas como mejor le plazca. Solo que yo, maquero convencido, tengo que usar, por razones de trabajo, PCs casi todos los días. Así que se de qué hablo...

Anónimo dijo...

Coca cola es productora de plasticos, por eso fueron los primeros en usar envases plasticos.
Ni ahí que los van a dejar de usar.